اسمها الكامل «وكالة الأمم المتحدة لإغاثة وتشغيل اللاجئين الفلسطينيين»، وهي إحدى الوكالات المتخصصة، أي أن ولايتها تشمل اللاجئين الفلسطينيين وحدهم، وهي بذلك تختلف عن المفوضية السامية لشؤون اللاجئين UNHCR التي تشمل ولايتها جميع اللاجئين في العالم ما عدا اللاجئين الفلسطينيين، وتقدم لهم حماية دولية. كان حرف P ، أي فلسطين، موجوداً في اسمها. لكنهم أسقطوه في ما بعد قصداً
أُسست هذه الوكالة في 8/12/1949 بموجب قرار الجمعية العامة للأمم المتحدة رقم 302، وبدأت عملها في مطلع أيار 1950، وانتقلت إليها من الصليب الأحمر الدولي الملفات الاحصائية عن اللاجئين. ويقتصر عمل الأونروا على تقديم الخدمات الأساسية كالتعليم والصحة والتشغيل وإنشاء البنى التحتية للسكن بالتعاون مع الدول المضيفة، علاوة على الاغاثة.
تقتصر مصادر تمويل الأونروا على تــبرعات طــوعية من الدول المانحة مثل الولايات المتحدة الأميركية والاتحاد الأوروبي والسويد واليابان وبعض الدول العربية النفطية وكندا، ولا تُعد ميزانيتها جزءاً من الميزانية العامة للأمم المتحدة على غرار الأونيسكو أو اليونيسيف، بل يخضع تمويلها للمواقف السياسية للدول المانحة.